"Tenemos hambre de la mente que exige el conocimiento de todos a nuestro alrededor, y cuanto más ganamos, más es nuestro deseo".


"La noción de que la ciencia y la espiritualidad son de alguna manera mutuamente excluyentes hace un flaco servicio a ambos", escribió Carl Sagan poco antes de su muerte. Un siglo antes, otro santo patrón de la percepción cósmica contempló esta cuestión permanente con sabiduría e ingenio a partes iguales: la astrónoma y abolicionista pionera Maria Mitchell (1 de agosto de 1818 - 28 de junio de 1889), una mente ampliamente adelantada a su tiempo, quien allanó el camino para las mujeres en la ciencia y que examinaron la antigua tensión entre la ciencia y la religión a lo largo de la eternamente gratificante María Mitchell: Vida, Letras y Revistas ( biblioteca pública | libro electrónico gratuito ).

El histórico descubrimiento de cometas de Mitchell en 1847 le valió la admisión en la Academia Estadounidense de las Artes y las Ciencias: fue la primera mujer en ser ingresada, y pasaría casi un siglo hasta la segunda. Más tarde se convirtió en la primera mujer contratada por el gobierno federal de los Estados Unidos por una "habilidad no doméstica especializada" en su capacidad de "computadora de Venus", un GPS de una sola mujer que guía a los marineros de todo el mundo.

Como una de las primeras celebridades académicas del mundo, Mitchell tuvo la oportunidad de hacer algo que solo un puñado de sus contemporáneos hizo: la niña que alcanzó la mayoría de edad en la pequeña y aislada isla de Nantucket creció para viajar por el mundo, visitando varias instituciones y observatorios en Inglaterra, Italia y Rusia, trayendo consigo una curiosidad infinitamente compasiva sobre las innumerables formas en que se vive la vida en nuestro punto azul pálido.

Aunque fue criada en un hogar cuáquero, Mitchell nunca se unió a ninguna iglesia y fue constantemente crítico con la religiosidad, otro sello de independencia intelectual que desafió el clima de su era. En su funeral, la presidenta de Vassar College, donde Mitchell había educado a la primera clase de astrónomos estadounidenses y enseñó durante muchos años, remarcó que la profesora Mitchell había dedicado su vida a la conquista de la verdad y nunca aceptó ninguna declaración sin estudiar sus afirmaciones. una encarnación de los principios de Galileo del pensamiento crítico . Al visitar Roma durante su gira europea en 1858, Mitchell registra una sorprendente reflexión sobre el antiguo conflicto entre la ciencia y la religión, acercándose a ella, como lo hizo todo, desde una perspectiva completamente original enraizada en las verdades más elementales de la existencia:

En uno de sus frecuentes toques de sabiduría irónica, Mitchell agrega:

Es un hecho muy singular, pero que parece mostrar que incluso en la ciencia "la sangre de los mártires es la semilla de la iglesia", que el lugar donde fue probado Galileo está muy cerca del sitio del presente observatorio, al cual el Papa fue muy liberal

Y sin embargo, ese mismo observatorio, ubicado en una iglesia construida en 1650, era sediento de sangre por martirio de otro tipo: a Mitchell se le denegó la entrada debido a su género y tuvo que solicitar un permiso especial del propio Papa, un trágico testimonio de cómo la humanidad utilizó durante mucho tiempo las mitologías opresivas de la religión para atacar no solo la ciencia, sino también la justicia y la dignidad humana básica. (Una generación después de Mitchell, Mark Twain condenaría cómo se usa la religión para justificar la injusticia ). 

Pero Mitchell, siempre observadora de los matices, tiene cuidado de señalar que la religión, como cualquier tecnología de pensamiento, se puede aplicar igualmente en formas que obstruyen la igualdad y las formas que la promueven. Durante su visita a Rusia, ella contempla el enfoque local de la religión como ecualizador de la humanidad:
Todo este texto ha sido un homenaje a Maria Mitchel, astrónoma estadounidense, la tercera mujer en descubrir un cometa, al que pusieron su nombre, "Miss Mitchell's Comet" (un logro que ya habían conseguido Caroline Herschel y María Winckelmann). Fue la primera mujer profesora de astronomía en Estados Unidos.

Descubriendo el Cometa (1847 VI)



Empleando un telescopio descubrió un cometa que se denomina "Miss Mitchell's Comet" (Cometa 1847 VI, según la moderna designación es C/1847 T1) en otoño de 1847. Algunos años antes, el rey Federico VI de Dinamarca estableció un premio consistente en una medalla de oro para el que descubriera un "cometa telescópico" (los descubiertos hasta la época se hacían básicamente a ojo desnudo).

El premio sería concedido a quien descubriera uno en primer lugar (es de resaltar que a menudo los cometas eran descubiertos por más de una persona). Ella tuvo como objetivo el logro de este premio.

Existe una cuestión temporal sobre la prioridad en el descubrimiento del cometa, ya que el astrónomo Francesco de Vico redescubrió independientemente dos días más tarde el mismo cometa, solo que informó del hecho antes que Maria Mitchell; sin embargo, en el año 1848 el rey Federico VII otorgó el premio a Mitchell.
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