Unos astrónomos han encontrado pruebas de que una estrella gira alrededor de un aparente agujero negro tardando solo media hora en dar una vuelta completa alrededor de él.



X9: Ubicada en el denso cúmulo globular de estrellas conocido como 47 Tucanae, a unos 14.800 años luz de la Tierra, se pensó que este sistema binario consistía en un par de estrellas: una estrella del tamaño de nuestro sol bloqueada en órbita alrededor de un planeta , Super-densa enana blanca que succiona lentamente la materia de la estrella más grande. Pero resulta que la estrella solar es probablemente una enana blanca, y la presunta enana blanca es en realidad un agujero negro. Esto marca la primera vez que los científicos han encontrado una estrella tan diminuta en este tipo de sistema binario con agujero negro.

Y hay más: la estrella hace su órbita alrededor del agujero negro una vez cada 28 minutos. Esa es la órbita más cercana que los científicos han observado en cualquier agujero negro y par de estrellas. "Sospechamos que han sido así por millones o miles de millones de años", dice Arash Bahramian de la Universidad de Alberta en Canadá y la Universidad Estatal de Michigan.

Bahramian es el primer autor de un nuevo estudio sobre el sistema publicado en Monthly Notices de la Royal Astronomical Society. "Y nuestro entendimiento actual es que el sistema es estable, probablemente puede permanecer así durante millones de años". Pero mientras la enana blanca no parece estar en peligro de ser arrastrada totalmente al agujero negro -o de ser despedazada a distancia-, está suministrando a su pareja una dieta constante de gas y polvo. Los astrónomos nunca han visto un agujero negro alimentándose con éxito de una estrella tan diminuta, pero la órbita increíblemente estrecha de X9 -el par, es probablemente aproximadamente 2,5 veces más alejada que la Tierra y la Luna- hace posible este vampirismo. Incluso si X9 no tuviera la distinción de ser el sistema binario más apretado y más blanco-enano de su tipo, Bahramian y sus colegas todavía estarían encantados de encontrarlo: No es demasiado raro encontrar estrellas en órbita alrededor de agujeros negros, pero es muy raro encontrar parejas en densos y viejos cúmulos estelares globulares como 47 Tucanae.

Toda la evidencia sugiere que cargas de estas interacciones deben existir allí o deberían haber existido en un punto. Los cúmulos deben estar llenos de agujeros negros formados por estrellas muertas e implosivas, y el intenso tráfico estelar debería hacer muchas interacciones interesantes en el vecindario. "Aunque esperamos que muchos de estos sistemas en clústeres globulares, hemos encontrado un número sorprendentemente bajo de ellos", dice Bahramian. "



Hasta hace un par de años, este número era cero, pensábamos que quizás no quedaba nada por ver hoy, que tal vez los agujeros negros ganaron mucha velocidad debido a interacciones con racimos y fueron expulsados, que dejaron los grupos rápidamente después, Pero entonces la evidencia sugirió que algunos debieron sobrevivir hasta hoy ". En la última década, los astrónomos finalmente comenzaron a encontrar estos sistemas, pero  sólo encontraron "un puñado", según Bahramian. Y ahora es uno de ellos. Estudiar sistemas como estos podría ayudar a los científicos a entender la evolución de los agujeros negros, las estrellas y los cúmulos globulares. En este caso, Bahramian y sus colegas sospechan que X9 fue una vez, de hecho, lo que los astrónomos sospechaban durante mucho tiempo: un par de estrellas, la menor de las cuales fue borrada por el agujero negro, dejando a la enana blanca, una pequeña estrella en La última etapa de su vida, en órbita alrededor de un oscuro compañero. También es posible que la estrella fuera una vez un gigante rojo (una estrella moribunda grande y caliente con gas, que eventualmente colapsa sobre sí misma y formará una enana blanca)



Teóricamente podríamos aprender más sobre este sistema usando ondas gravitatorias. Estas ondulaciones en el espacio-tiempo son rechazadas en todas las direcciones por cada objeto en existencia, pero las cosas masivas como los agujeros negros emiten señales que tenemos alguna esperanza de detectar. Debido a que las ondas gravitacionales no se degradan o interactúan con la materia a medida que viajan, podríamos obtener una lectura sobre objetos como agujeros negros que son demasiado pequeños, distantes y oscuros para ver por otros medios. Desafortunadamente, el observatorio de ondas gravitacionales de trabajo del mundo no es lo suficientemente poderoso para olfatear los secretos de X9, Pero los investigadores esperan que los observatorios gravitacionales de ondas planificados para el futuro -los que operarán desde el espacio- podrían ayudarles a estudiar el sistema con más detalle.